Canon AE-1 ilk olarak 1976’da tanıtıldı. Tanıtıldıktan kısa bir süre sonra tüm dünyada popüler olmayı başarmış ve milyonlarca satmıştır. Canon otomatikleşmiş üretim, mikro işlemci ve metalize plastik bir üst panel ile maliyetini de oldukça düşük tutmayı başardı. Böylelikle piyasadaki ilk TTL otomatik pozlama SLR makinelerden biri oldu.

AE-1 modelinde  FTb gibi önceki modellere kıyasla body boyutunda oldukça mütevazı bir küçülmeye gidildi. AE-1, FD yuvasına ve Canon FD 50 mm f/1.8 lensi de içeren tipik bir kite sahiptir. Kumaş perde odak düzlemi deklanşörü yatay olarak hareket eder ve 2-1/1000 saniyelik hıza sahiptir. Film sarma kolunun göbeği etrafındaki kadranla ayarlanmaktadır. Tüm sabit hızlar elektronik olarak zamanlanmıştır. Flaş senkronizasyonu otomatik geçiş ile 1/60 saniyedir, hem PC konektörü hem de özel flaş tabancası için kontaklı bir flaş yuvası aracılığıyla kullanılabilir. Otomatik zamanlayıcı elektroniktir ve 10 saniyelik gecikmesi vardır. Otomatik zamanlayıcıyı deklanşörün solundaki kolu ileri doğru çevirerek seçebilirsiniz. Kolu geriye doğru çevirirseniz serbest bırakma kolu kitlenir. Zamanlayıcı açıkken deklanşör bırakıldığında koldaki kırmızı lamba yanıp söner ve geri sayım başlar.

Poz ölçüm sistemi, deklanşöre yarıya kadar basılarak ya da poz ölçer düğmesine(lens yuvasının solundaki siyah düğme) basarak etkinleştirilir. 1-18 EV(ISO 100) aralığına sahip silikon foto diyota sahiptir. Film tek vuruşlu ilerletme kolu ile geliştirildi.AE-1 power winder için tabanında temas noktalarına sahiptir. Power Winder A, saniyede birden fazla pozlamaya izin veren standart winderdır.

Kare sayıcı penceresi film ilerletme kolunun yanındadır. Yukarı doğru sayar ve film odası açıldığında otomatik olarak sıfırlanır. Filmi geri sarmak da sayacı azaltır. Film hızı, denklanşör hızı kadranındaki bir pencerede ISO 25 ile 3200 arasında ayarlanır. Kamera arkasında film tipi hafıza tutucuya sahiptir.İsteğe bağlı geri veri de mevcuttur. Böylesine özel bir makine olan Canon AE-1 günümüzde popüler olma özelliğini korumaktadır.